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Antígeno
 
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Imunologia S. m. substância estranha ao organismo que quando nele inoculada desencadeia reações diversas, incluindo a produção de anticorpos específicos pelo sistema imunológico.

São constituídos de substâncias orgânicas, geralmente de natureza proteica (formadas por cadeias de aminoácidos) ou de polissacarídeos como os carboidratos. Tais substâncias geralmente são encontradas nos envoltórios de vírus, bactérias, fungos, protozoários, vermes parasitas, pólen de flores etc. Provocam reações no organismo porque este não reconhece quimicamente as moléculas presentes em circulação, desencadeando mecanismos de defesa. O antígeno não corresponde, portanto, ao ser vivo invasor completo, mas apenas a algumas substâncias das quais ele é constituído. Por isso, o aspecto dessas substâncias (forma das moléculas) é importante, pois é por sua aparência particular, com formatos estruturais estranhos aos das proteínas das células do corpo humano, que o processo de defesa é desencadeado.

Assim sendo, qualquer substância que é capaz de produzir uma resposta do sistema imune pode ser considerada um antígeno. Entretanto, nem todo antígeno é capaz de ativar uma reposta imune, apesar de desencadear a produção de anticorpos.

A imunidade é resposta à presença de antígenos do tipo imunógeno, já a presença de antígenos do tipo hapteno, de tão pequenos precisam se ligar a proteínas para induzir à reação imunológica. Mas nem toda reação provocada por um antígeno levará à produção de anticorpos para defender o organismo de substâncias nocivas – este é o caso das reações alérgicas, que representam produção de anticorpos em exagero contra antígenos potencialmente inofensivos, como pólens e certos alimentos. Os antígenos imunógenos podem ter origem biológica (naturais ou artificiais, como os haptenos) ou sintética (criados completamente em laboratório) e sempre que introduzidos em um organismo vertebrado, são capaz de produzir uma reação imune.


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